IndyCar corteja a fanáticos negros, conductores y tripulaciones en busca de diversificación

Willy T. Ribbs, el primer piloto negro en competir en la Indy 500 en 1991, y solo el segundo piloto negro en la historia, asiste a la carrera de 2018 (Reuters)

INDIANAPOLIS – Rod Reid dirigió un programa lleno de jóvenes corredores de kart negros excluidos de un lugar debido a la pandemia y que necesitaban una pista para correr.

Indianapolis Motor Speedway había gastado millones en mejoras a la propiedad histórica aproximadamente al mismo tiempo el año pasado cuando el coronavirus tenía un control de acero en la nación. No había ninguna garantía, incluso si las puertas estuvieran abiertas, de que hubiera espacio para el lugar habitual de NXG Youth Motorsports que enseña a los niños lecciones de STEM en un aula improvisada en el paddock, o mientras sus conductores corren alrededor del campo de conos en un parcela de estacionamiento.

Se le hizo la sugerencia a Reid: ¿por qué no llamar al nuevo jefe de carreteras?

Su pedido de ayuda en junio pasado a Roger Penske (Reid señaló a los 2.300 niños de 11 a 15 años que asistieron a la escuela durante 15 años en busca de un camino hacia el automovilismo) se convirtió en una revelación sorprendente para el capitán.

Sí, los niños de NXG necesitaban un lugar para aprender y perfeccionar su oficio. Pero los conductores en auge también representaron una rara oportunidad para que un grupo minoritario seriamente subrepresentado en las carreras se sintiera como en casa dentro de la enorme pista de carreras de 111 años.

“Le dijimos lo que estábamos haciendo y se sorprendió mucho”, dijo Reid. “Él no sabía que existíamos. La razón por la que comenzamos, especialmente la idea de exponer a la comunidad negra en Indianapolis Motor Speedway, lo sorprendió cuando dijo que no podía creer que la gente no se sintiera bienvenida aquí. Le dije, hablas de años y años y años en los que una persona de color ni siquiera podía entrar en el circuito.

Penske, de 84 años, le ofreció a IMS un espacio NXG para hacerse cargo del programa y, esencialmente, un nuevo comienzo. Ayudó a NXG a establecer una relación de trabajo con Chevrolet y el programa obtuvo préstamos para comprar un camión para su remolque. Las conversaciones con Penske tuvieron lugar poco después de la muerte de George Floyd, un catalizador que en parte llevó a la iniciativa “Carrera por la igualdad y el cambio” de IndyCar que apoya la diversidad y la inclusión en la industria.

«Creo que la idea de que un grupo de personas no se sintiera bienvenido en un lugar que compró y un deporte que ama, como yo, no tenía sentido para él», dijo Reid.

“¿Qué tan exitoso podría ser usted como persona de color si no ve personas exitosas? Entonces es contar esa historia e ir a diferentes comunidades para decir, no solo queremos que estés aquí, sino que hay diferentes caminos hacia el éxito para ti, y tu raza no importa. Es un gran lugar para trabajar.

Al igual que NASCAR lidió con su propio cálculo racial el año pasado, IndyCar se propuso crear una fuerza laboral más diversa en todos los niveles de una serie que solo tenía dos pilotos negros en Indy 500, su evento anual insignia que se remonta a 1911. Willy T Ribbs, quien se convirtió en el primer piloto negro en comenzar la carrera en 1991 (y nuevamente en 1993), y George Mack en 2002 lo son.

«¿No es triste todos estos años y no otro piloto negro?» Dijo Reid.

Ribbs, de 66 años, que participa en la serie Superstar Racing Experience este verano, dijo que nunca le importó mucho su papel como pionero de la Indy 500.

«No importaba. No me importaba», dijo. » Todavía no. No significó nada. Estaba concentrado en ir rápido e intentar ganar. Si se enfocaba en otra cosa que no fuera eso cuando estaba allí, iba a salir herido o morir.

Los programas lanzados en los últimos meses están diseñados para ir más allá de la cabina del piloto, pero un ancla del plan de IndyCar fue la creación de Force Indy, un equipo de carreras totalmente negro dirigido por Reid que compite en la escala de la serie ‘IndyCar USF2000’. Force Indy contrató y desarrolló mecánicos, ingenieros y pilotos negros en todo su equipo. Myles Rowe, quien cumplirá 21 años en junio, conduce para el equipo y ha sido identificado como un piloto potencial de Indy 500.

Jimmie McMillian, director de diversidad de Penske Entertainment, es el arquitecto decidido a diseñar una nueva era en la serie de ruedas abiertas. Dijo que los miembros de la comunidad negra que viven cerca de IMS consideran nunca haber asistido a las 500 Millas de Indianápolis como una especie de insignia de honor. Vigilan de cerca uno de los lugares más famosos del deporte y realmente no ven a nadie que se parezca a ellos, ciertamente no en la parrilla de salida.

«Queremos asegurarnos de que nuestro paddock represente la base de fans que esperamos tener», dijo McMillian. «Mi objetivo número uno, lo siento todos los días, es deshacerme de la idea de que este es un deporte blanco y que la gente no es bienvenida aquí».

Años antes de que Penske asumiera el mando de la serie, IndyCar tenía un comité de diversidad que trabajaba en el reclutamiento y la retención para la serie y IMS. Si bien McMillian vio el número de mujeres involucradas en el lado corporativo como algo positivo para la serie (alrededor del 35-40% de la fuerza laboral son mujeres), la composición de la minoría «fue donde lo obtuvimos. Probablemente tuvimos problemas».

«Tratamos de averiguar por qué éramos tan monolíticos en nuestra base de empleados», dijo McMillian.

La solución de IndyCar fue un intento de volverse más agresivo y creativo en sus esfuerzos de divulgación: cómo encontrar a los mejores y más brillantes en las comunidades urbanas y persuadirlos para que busquen carreras en el paddock. Sí, hubo una mayor presencia en las redes sociales y campañas de venta de entradas, y algunas de las campañas promocionales habituales, como trabajar con partes interesadas clave de la comunidad, como la Liga Urbana de Indianápolis.

Para McMillian, fue la conexión 1 a 1, las historias personales que podrían compartirse con niños y adultos por igual, que el Indianapolis Motor Speedway les dio la bienvenida a ellos como cualquier otro fan que disfruta de un sándwich de lomo de cerdo. día de la carrera.

“¿Cuán exitoso podría ser como persona de color si no ve personas exitosas? Preguntó McMillian. “Así que se trata de contar esa historia e ir a diferentes comunidades y decir, no solo queremos que estés aquí, sino que hay diferentes caminos hacia el éxito para ti y tu raza no importa. Es un gran lugar para trabajar.

“Sabía que no estaba tratando por igual. No tuve las mismas oportunidades por una cosa, y no porque no pudiera ganar. No recibía apoyo porque era afroamericano. Apoye el significado de los negocios estadounidenses. – Willy T. Ribbs, quien corrió en Indy en 1991 y 1993

McMillian cambió neumáticos e hizo cambios de aceite en un distribuidor de neumáticos en Bloomington, Indiana, a fines de la década de 1990, cuando sus colegas lo invitaron a una carrera de NASCAR en Brickyard. Inmediatamente quedó impresionado por la multitud de gente y los autos veloces, pero las banderas de la Confederación y las camisetas de «South Will Rise Again» lo incomodaron y arrojaron dudas sobre la posibilidad de seguir una carrera en el automovilismo.

Ahora lidera una carga por el cambio.

La IndyCar no necesariamente tuvo un momento como NASCAR el año pasado cuando el piloto negro Bubba Wallace lideró la demanda de la serie de autos stock para finalmente prohibir la bandera confederada en sus carreras y lugares.

IndyCar estuvo atento a cómo NASCAR agregó propietarios minoritarios como Michael Jordan y Pitbull, y McMillian dijo que la NHRA tenía aún más cosas que estudiar: no factores para seguir una carrera en el automóvil deportivo.

Este no siempre ha sido el caso en IndyCar.

«Sabía que no estaba tratando en pie de igualdad», dijo Ribbs. “No estaba obteniendo las mismas oportunidades por una cosa, y no porque no pudiera ganar. No recibía apoyo porque era afroamericano. Apoye el significado de los negocios estadounidenses.

Con algunas excepciones para los conductores nacidos en familias heredadas, seguir una carrera en las carreras tiene tanto que ver con el patrocinio, el dinero y las relaciones como con el talento, y el ajetreo es parte del trabajo. IndyCar examinó más de cerca la identificación de empresas dispuestas a apoyar a los equipos de desarrollo o ayudar a asegurar el equipo para los próximos programas. También significa desarrollar una carrera de carreras para mujeres y minorías en una variedad de trabajos fuera de la cabina, que van desde ingenieros de carreras hasta relaciones públicas y ventas de patrocinio y más; Reid es un ex miembro del equipo de seguridad de denunciantes con una camiseta amarilla.

“Algunas personas dicen que tener un piloto en un coche va a marcar la diferencia en el mundo, pero si escuchas a Lewis Hamilton, él es muy inflexible en que cuando sale del coche y va al paddock de Mercedes, no todas las caras parecerse a él «, dijo McMillian, refiriéndose al siete veces campeón de Fórmula Uno, que es negro.» Su éxito no ha cambiado eso. Tengo la misma preocupación, francamente, que si tenemos éxito. Lewis Hamilton, eso solo no sería lo que realmente necesitamos para hacer el cambio que necesitamos en el deporte.

IndyCar creó incentivos para equipos y promotores de pistas que impulsaron los esfuerzos de diversidad. Los estudiantes de NXG competirán en karts en Detroit como parte de un programa piloto que podría conducir a un calendario de temporada completo en 2022, y la expansión del programa está planificada en todo el país.

NXG, financiado en parte por el patrocinio de Lucas Oil, aún no ha enviado a un estudiante a IndyCar, aunque es posible que no haya un mejor momento para que los niños sientan que pueden tener éxito hasta cierto punto en IMS.

Penske está comprometido en todos los niveles y sí, la diversidad puede ser buena para el resultado, pero adoptó un enfoque práctico con ideas que podrían desencadenar un cambio fundamental en el deporte.

“Él dice, qué podemos hacer, hagámoslo”, dijo McMillian.

Mire alrededor de IMS y ahora se está produciendo un cambio cultural tangible. L’USF2000, le premier échelon sur la route de l’IndyCar, a couru à IMS pendant le week-end du Grand Prix d’IndyCar, et plus de fans noirs semblaient visiter la piste et regarder la course que McMillian ne pouvait s’ en recuerdo.

“Dijeron, ‘No sabía que había tanta gente negra viniendo a las carreras’”, dijo. “La historia es ahora, hay mucha gente negra aquí. Tenemos que asegurarnos de que todos en nuestra comunidad, por una razón u otra, puedan decir: “Seguí el camino. «

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