Kits de conversión NAPCO 4×4: cuando 4WD no es una opción

La Conversión NAPCO 4X4 Powr-Pak fue un gran problema para los entusiastas del todoterreno en la década de 1950. Después de la Segunda Guerra Mundial, los tres grandes fabricantes de automóviles no ofrecieron una versión 4X4 en sus líneas de camiones. Muchos veteranos vieron la versatilidad y la utilidad de un Jeep con tracción en las cuatro ruedas mientras estaban en el extranjero y querían lo mismo en sus camionetas civiles. Los entusiastas recurrieron a los kits de transferencia NAPCO 4X4, que se atornillaron al chasis de su camión de fábrica y rápidamente convirtieron sus camiones en monstruos 4×4.

Con una unidad NAPCO, los camiones ahora podrían aventurarse en la naturaleza. Los camiones NAPCO 4X4 permitieron una nueva forma de viajar y explorar los bosques de América.

Kit NAPCO 4x4 en camión Chevy

4×4 tempranos

Si bien los 4X4 pueden parecer un estilo de camioneta y SUV popular en estos días, generalmente no se conocían hasta después de la Segunda Guerra Mundial. Ford había ofrecido una unidad a través de un acondicionador, Marmom-Herrington, desde la década de 1930, pero era un esfuerzo costoso y que requería mucho tiempo y resultaba en pocas conversiones.

1940 Ford Woody Wagon con Marmon-Herrington 4X4
Este Ford Wagon de 1940 tenía una unidad de posventa Marmon-Herrington 4X4.

Los fabricantes ya tenían el desafío de fabricar camiones de trabajo confiables y duraderos y no habían visto el mercado o la demanda de camiones con tracción en las cuatro ruedas. Cuando los militares regresaron a casa después de conducir Jeeps en la Segunda Guerra Mundial, creció la demanda de algo similar para el mercado nacional, y NAPCO – Northwest Auto Parts Company – encajó perfectamente.

NAPCO

NAPCO era una empresa de fabricación de piezas industriales y durante la guerra produjo piezas especializadas para el esfuerzo bélico. La empresa cambió de marcha después de la guerra y produjo maquinaria en tiempos de paz, incluida la conversión NAPCO Powr-Pak 4X4. Los kits estaban disponibles para Ford, Dodge y Studebaker, pero las mayores ventas giraban en torno a las camionetas GMC y Chevrolet.

Camión GMC equipado con kit de conversión NAPCO 4x4

Kit de conversión NAPCO Powr-Pak 4X4

Los propietarios comprarían un camión con tracción en dos ruedas y luego pedirían el kit Powr-Pak por separado. Luego, podrían pedirle a un distribuidor que instale la conversión o que lo haga ellos mismos. Debido a que el kit estaba bien diseñado y fabricado para estos camiones específicos, la instalación se pudo realizar en 3 horas con cambios mínimos en el chasis del camión.

Uno de los puntos de venta de NAPCO era que el propietario podía quitarse el kit, devolver el camión al estado de tracción en dos ruedas y reutilizar el kit en otro camión del mismo fabricante.

Caja de transferencia NAPCO 4x4

Inicialmente, los kits solo se instalaron para Chevrolet y GMC en camiones de 3/4 de tonelada y más grandes, ya que los trenes de transmisión en esos camiones acomodaron la conversión. Los camiones de 1/2 tonelada anteriores tenían un diseño de eje de transmisión de tubo de torsión cerrado que no funcionaría con el kit de conversión. En 1955, los trenes motrices de los camiones Chevy y GMC de 1/2 tonelada se cambiaron para adaptarse a sus primos más robustos y los kits NAPCO se ajustaron fácilmente.

Más tarde, NAPCO llegaría a un acuerdo con GMC y Chevrolet para instalar los kits de conversión en la fábrica, lo que redujo el precio de compra y aumentó el número de ventas por parte de los concesionarios. Las piezas del kit de conversión eran predominantemente piezas de GM, lo que facilitaba la instalación y las piezas de repuesto según fuera necesario. El kit de conversión Powr-Pak ofrecía una opción de toma de fuerza (PTO) para maquinaria agrícola u otro equipo, y una caja de transferencia montada en goma para una conducción más suave. NAPCO también ofreció una variedad de cabrestantes, transmisiones auxiliares y otras partes de camiones para la industria y el usuario final.

El declive de NAPCO

Todo esto cambió en 1960 cuando GMC y Chevrolet cambiaron el chasis de su camioneta para incluir suspensión delantera independiente y ofrecieron una opción 4X4 diseñada de fábrica. Dado que el kit NAPCO Powr-Pak ya no se ajustaba a los modelos más nuevos, y una opción OEM 4 × 4 estaba disponible, la demanda se desplomó de la noche a la mañana.

El mantenimiento de registros nunca fue preciso con NAPCO y el número exacto de kits de conversión vendidos para todas las marcas es incierto, pero se cree que es inferior a 2000.

Finalmente, NAPCO fue comprada por DANA Corporation, que originalmente produjo la caja de transferencia para los kits de conversión NAPCO 4 × 4. Por supuesto, Dana es mejor conocida hoy en día por sus ejes, que se encuentran tanto en vehículos OEM como en vehículos todoterreno del mercado de accesorios. Más tarde, rebautizada como NAPCO International, la empresa todavía produce piezas y equipos para el ejército en la actualidad.

Camiones equipados con NAPCO en subasta

1957 Camión Chevy NAPCO 4x4

A pesar de su escasez, las camionetas NAPCO 4X4 todavía aparecen en ferias y subastas de automóviles. La camioneta Chevrolet 1957 anterior se vendió en la subasta Barrett-Jackson de marzo de 2021. Presentaba un extenso esfuerzo de restauración reciente y estaba propulsado con un motor de 6 cilindros en línea 235 CI de período correcto y una transmisión manual de 4 velocidades. El vendedor notó que habían reconstruido el sistema de tracción total junto con las otras partes mecánicas del Chevy. Se vendió por 55.000 dólares.

Los kits de conversión NAPCO 4X4 allanaron el camino para que los fabricantes de camiones ofrecieran una tracción en las cuatro ruedas eficiente y económica al público estadounidense. Los kits fueron fáciles de usar y demostraron que existía una demanda de un camión resistente con tracción en las cuatro ruedas que continúa en la actualidad. Este kit también marcó el comienzo de los primeros días del mercado de repuestos todoterreno saludable y explosivo que tenemos hoy.

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