Los veteranos de Indy 500 siguen siendo fuertes a medida que sus carreras profesionales llegan a su fin

Scott Dixon de Nueva Zelanda es felicitado por Alex Palou de España después de que Dixon ganara la pole para la carrera de autos de las 500 Millas de Indianápolis en el Indianapolis Motor Speedway el domingo 23 de mayo de 2021 en Indianápolis. (Foto AP / Darron Cummings)

INDIANAPOLIS – Tony Kanaan se sentó en la suite Chip Ganassi Racing un día de mayo, disfrutando de una rara segunda gira de despedida de IndyCar.

A los 46 años, con un horario de medio tiempo sin garantía de futuro y una cosecha de talentosos conductores jóvenes persiguiéndolos, Kanaan y sus colegas veteranos pueden ver que se acerca el atardecer para una de las mejores generaciones de IndyCar.

Cuatro de los 33 titulares en las 500 Millas de Indianápolis del domingo están entre los 12 primeros en términos de victorias en su carrera. Ryan Hunter-Reay está empatado en el puesto 24. Kanaan necesita una victoria para empatar a Hunter-Reay con 18 victorias, y Juan Pablo Montoya está solo dos detrás de Kanaan a pesar de haber pasado 13 temporadas en la Fórmula 1 y NASCAR.

Estos hermosos siete, todos en sus 40, han acumulado 207 victorias, 14 campeonatos de la serie y nueve 500 de Indianápolis desde que se convirtieron en las estrellas más veneradas de la serie en las últimas dos décadas. Y sus pasiones y personalidades de todo el mundo han cambiado el deporte.

“Con cada año que pasa, me doy cuenta de lo especiales que han sido estos años”, dijo Kanaan el jueves, refiriéndose a los cuatro pilotos que se adaptaron en el garaje de Michael Andretti en la década de 2000. “Lo que tuvimos fue esto, lo que hicimos fue demostrar que puedes correr unos contra otros y aún así divertirse mucho con sus compañeros de equipo «.

Se convirtió en un modelo para reparar los daños causados ​​por la división de varios años de la serie estadounidense de carreras de ruedas abiertas.

El equipo de Andretti incluía a Kanaan, el burbujeante brasileño; Dario Franchitti, el resuelto escocés; Bryan Herta, el estadounidense relajado; y el querido piloto británico Dan Wheldon.

En el camino, eran una potencia.

Franchitti ganó 31 carreras y tres 500 antes de que un terrible accidente lo obligara a retirarse en noviembre de 2014. El amado Wheldon ganó 16 veces, incluidas dos en Indy, pero murió a los 33 años por las lesiones sufridas en un accidente en 2011 en Las Vegas. Herta, cuyo hijo Colton se clasificó segundo para la carrera del domingo, tiene cuatro victorias en la serie. Y Kanaan ganó el título de la serie 2004 y el 500 en 2013.

Fuera de la pista, cometieron un error, se hicieron amigos cercanos y jugaron bromas como esconder todos los zapatos de montar de Wheldon o cortar la bicicleta de montaña de Kanaan por la mitad mientras él hacía una entrevista de televisión, cambiando a Gasoline Alley.

«Creo que muestra la camaradería en la serie», dijo el dos veces campeón de la serie, Josef Newgarden, cuando se le preguntó qué bromas se siguen haciendo hoy. «Somos tan competitivos como cualquier otro deporte, pero fuera de la pista hay ese descuido entre nosotros. Todos nos llevamos bien».

Esto explica por qué todos los pilotos se alinearon para felicitar a Marco Andretti en la fila de boxes cuando ganó la pole de la Indy 500 el año pasado y por qué los que compitieron contra Wheldon, que ayudó a probar el auto de Indy del futuro, antes de su muerte, o contra el el difunto Justin Wilson, no puede ocultar el dolor en sus ojos ante la mera mención de sus nombres.

Y con todas esas jóvenes estrellas en ciernes que comienzan a ponerse al día con los estadistas mayores de IndyCar, otros continúan superando a Father Time.

Scott Dixon de Chip Ganassi Racing es seis veces campeón de la serie, líder en puntos y poleman el domingo. Si gana un segundo 500 este fin de semana, Dixon empataría con Mario Andretti (52) por la segunda victoria de todos los tiempos y permanecería en posición de unirse a AJ Foyt como siete veces campeón de IndyCar. Si lidera 82 vueltas, Dixon rompería el récord de carrera de Al Unser durante la mayor parte de las 500 vueltas de Indy (644).

Hay una razón por la que el neozelandés de 40 años se mantuvo a la cabeza.

«Me encanta lo que hago. Creo que la pasión está en primer plano», dijo Dixon. «Chip y Mike Hull son dos de las personas más competitivas que conozco, y este impulso definitivamente está en primer plano».

Esto también es cierto para otros de esta generación, que han hecho del fitness una prioridad.

Kanaan ha participado en triatlones. Helio Castroneves, tres veces ganador de la Indy 500, ha hecho del entrenamiento con pesas, el ciclismo, la natación e incluso el baile parte de su rutina de ejercicios. Hunter-Reay comenzó a bucear.

Hay pocas dudas de que esto ha ayudado.

Hunter-Reay, de 40 años, espera ganar su segunda corona de Indy 500 después de clasificarse séptimo el fin de semana pasado. Está un paso por delante de Castroneves, el exuberante brasileño de 46 años con Michael Shank Racing que una vez más apunta a una cuarta victoria en carrera, un récord empatado.

«Es un gran grupo de muchachos y aprendí mucho de ellos», dijo Castroneves. «Eso es lo que te hace mejor, y probablemente no habría tenido tanto éxito sin que me empujaran».

No se han detenido.

El dos veces ganador de la Indy, Juan Pablo Montoya, el colombiano de 45 años, hará su primera salida en IndyCar en cuatro años desde el puesto 24 con Arrow McLaren SP.

Si el francés Sebastian Bourdais vuelve a poner a Foyt en el carril de la victoria, el campeón cuádruple de la serie y ganador de 37 carreras se convertirá en el tercer ganador de mayor edad de las primeras 500 con 42 años y 91 días.

Will Power, el australiano de 40 años del Team Penske, se enfrenta a la tarea más difícil después de clasificarse 32º. Pero una victoria lo pondría por delante de Al Unser (39), rompiendo el empate por el quinto lugar en la lista de ganadores de su carrera.

«Es realmente genial ser piloto en este momento porque es como la primera era después de la división», dijo Power. «Realmente es el campo de más alta calidad en la historia debido a la paridad, los datos, los elementos a bordo. Tienes nueve ganadores en la carrera de este año y probablemente no hayas visto eso en los últimos años. Años 90. Pero ahora se trata más de pilotos e ingenieros y de ir hasta el más mínimo detalle «.

Y si algo está claro es esto: Kanaan no está listo para estacionar su auto aunque puede ver llegar un cambio de guardia incluso en su propio garaje con compañeros como Marcus Ericsson y Alex Palou.

“Me recuerdan mucho a lo que teníamos con Andretti”, dijo Kanaan. «Puedes verlo. Creo que le mostramos a la gente algo especial. Miras el mundo ahora, y es un poco genial, un poco genial ver que la gente se lleva bien».

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